被浪费的黄金—节能互联网起步

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相比能源领域的“开源”,“节流”相对不受重视,但节能远比一般认为的更为重要,一方面,我们的供给并不充裕,并且仅仅美国2011年就在能源转换上所损失的能源达到总消费量的约25%。另一方面全球持续高涨的能源需求给能源供给调整带来巨大的阻力。不少研究人员和机构对于能源结构发生重大变化并不感到乐观,其最大的理由就是不断加速的能源需求将严重阻碍供给端的调整,对于化石能源仍然巨大的需求使得以石油巨头为代表的传统能源力量仍然占据主导地位,清洁能源的发展也将被延缓。

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图:1987-2012 全球能源消费量(来源:BP能源)

我们有理由相信,在未来较长的一段时间内以化石燃料为主,新能源为辅的多种能源并行的局面将会持续,而这一过程将为各国赢得通过提高能效、节能技术而降低能源需求的时间,最终完成人类能源结构调整的大业。

不少初创企业早已经关注到节能这一领域,尽管总量不大,但住宅能源的确具备巨大的节能改造潜力。不妨想想各自每月在办公室和家里所浪费的能源数量吧。也许您想不出这个数字,而这就是2014年4月美国家庭能源数据分析企业Opower的IPO受到众多关注的原因之一。

Opower是哈佛大学的Dan Yates和Alex Laskey于2007年在弗吉尼亚创办,最初名为Positive Energy,是一家专注于能源领域的SaaS服务企业。它曾经获得NEA、Accel与KPCB数千万美元投资,并获得总统奥巴马的推崇,在尚未盈利的情况下,当前市值达到10亿美金。

Opower的核心是基于行为科学和模式识别与分析的统计算法,它将这一算法应用于电力网络的数据,而无须安装任何硬件设备,公司拥有能够使用智能电表数据和本地气象数据流对客户和使用情况进行分类的专利技术。Opower的商业模式比较清晰,提供基于SaaS的两类服务,一种是给能源供应商(如水电、天然气供应商等)提供关于其客户如何使用能源的信息以及智能电网的投资效果,另一种是通过App等应用端给普通家庭提供能源使用的报告(分析性账单、短信或邮件),包括冰箱、电视等的耗能情况,同时还可以提供与邻居的对比数据,并给出节能建议,当然账单和报告都是经过可视化优化的;两种情况都能为客户提供节约能源和金钱的可能性。电力客户之所以愿意买单是因为比起Opower的服务带来的需求降低,满足用户的这些需求的成本更高;而消费者则笃信他们可以比邻居们更环保、更省钱。最近,Opower依靠数据积累也开始发展恒温器等硬件产品,公司将致力于成为消费者在电力消费领域的互联网平台。

根据招股材料,目前Opower的用户包括美国50大电气公司中的27家,以及包括英国E.ON在内的国际大型电力供应商,2013年节约电量190万度,为家庭节约2.341亿美元。Opower公布的文件显示其拥有37%的美国用户能源消费数据。截止2013年底,Opower尚未盈利,净资产为负。

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尽管并不构成最直接的竞争,但也有人将Opower拿来与最近大红大紫、被谷歌收购的Nest作了一番比较。专栏作者Katie Fehrenbacher认为Nest的32亿美元估值之所以远超Opower主要在于5大原因。其一,Nest在硬件方面遥遥领先,其恒温器和烟雾感应器已经上市,未来将获得谷歌的支持,而Opower的硬件更多是委托霍尼韦尔等供应商生产,自主设计的硬件才刚刚起步;其二,Nest的主要服务对象是消费者,而Opower依赖与几十个电气公司的合作,响应较慢、与消费者沟通不畅;其三,Nest的恒温器给予它未来家庭互联网的入口,消费电子市场广阔,而Opower更像一家互联网软件公司,依赖不确定的数据变现能力;其四,谷歌的机器人部门给予了Nest团队以支持,给投资者巨大的想象空间;其五,Nest的创始人Tony Fadell依靠“iPod之父”的光环引起关注和吸引人才,而Laskey在哈佛更关注政治活动,Yates则擅长行为科学。

不过,也许正是商业模式上的差别造成了Opower与Nest巨大的估值差异,Opower缺乏硬件带来的现金流和第一手数据,依赖电力供应商。不过Opower的模式更为轻资产,而且数据服务的形式回避了对硬件产品节能效果的质疑——最近Nest就遭遇消费者法律诉讼,称其产品读数并不准确,没有节能效果,反而带来了额外的能耗。

无论如何,Opower和Nest已经引起了巨大的关注,类似Ohmconnect在内的初创公司也开始崛起,刚成立的Ohmconnect的服务与Opower比较类似,但推广手段更为直接——用户只需要在网站上留下电力帐号和Paypal信息,您所节约的能源点数带来的钱就会打到用户的Paypal里,但目前这家刚成立的公司每年还只能节约130美元。

尽管家庭能源管理领域的创业、投融资活动如火如荼,我们应该注意到这只是节能领域的冰山一角。以美国为例,美国能源信息署的2012年度统计表明,全国能源消耗量达到95020万亿英热,其中居民、商业、工业和交通各占21.1%、18.3%、32.4%以及28.2%;从利用角度看,电力生产消耗能源39010万亿英热,但转换过程就损失24390万亿英热,最终终端使用的电力只有13080万亿英热!其中,Opower和Nest所重点关注的居民消费量只有4690万亿英热。可以说,全球的节能工作才刚刚步入轨道。

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