静候云起时——写在3D打印公司MakerBot并购案之后

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徐翰

3D打印又称为增材制造(Additive Manufacturing,AM),是利用数码模型或数字文件中的模型直接制造出固态实物的处理技术。这项技术为诸如珠宝、制鞋、工业设计、建筑工程、汽车、航空、牙科和医疗行业、教育等行业提供帮助。

太阳之下,本无新物,近年如日中天的3D打印概念其实并非什么新兴事物。早在上世纪80年代,工业级3D打印机就被广泛用于快速成型(RP),制造出工业所需要的模型。君不见,所谓3D概念公司,3D System和Stratasys早已上市多年了。实际上,这波3D打印浪潮的兴起从某种角度要拜MakerBot公司所赐。

3D打印机产品可以按照价格和客户对象细分为几类:个人便携级、个人桌面级、中低端商用型、中高端商业和工业用机型。个人便携级别一般价格为数百美元到上千美元;个人桌面级售价为一两万美元不等;中低端商用型大部分为RP,售价从几万美元到二三十万美元不等;高端打印一般也叫Direct Digital Manufacturing(DDM),售价从几万美元到数十万美元不等。

而3D System和Stratatsys等3D打印巨头正是在商用和工业用市场耕耘多年,然而让3D打印浪潮兴起的却是便宜的个人级别产品的出现。MakerBot在2009年由佩蒂斯等人创办,它销售的正是个人便携式3D打印机,价格低至人民币数千元。正是这家公司的崛起,让世人开始兴奋地谈论所谓“第三次工业革命”。那么MakerBot究竟做对了什么呢?

首先,MakerBot便宜的产品打开了个人级别的3D打印市场,根据统计,2009年个人级别3D打印机的累计出货量还不足5000台,而到了2011年——3D打印的爆发之年,出货量猛增到2万多台,是前一年的近4倍!于是,3D打印机开始像空调、电视、手机一样进入投资者和大众的视野,近日,3D System的个人级别产品甚至已经摆上了京东的货架。

其次,MakerBot很早就对外公开其3D打印机的全部技术参数和资料,这对行业的培育非常重要,不少3D打印的早期关注者都曾购买过其产品,并对这个行业产生了浓厚的兴趣,很多如今的3D打印创业者都曾是MakerBot的用户。

另外,Maker允许用户购买配件自行组装3D打印机,还专门上线了Thingiverse网站,为用户提供出售3D打印成品以及设计图纸的平台。用户可以上传自己的3D模型并发布许可,然后供其他爱好者付费下载打印,网站成品价格通常在50美元到几百美元之间。

最后,MakerBot本身,也为3D打印的创业者指明了道路,让创业者兴奋不已。2011年8月公司累计出售6000台设备,获得了风险投资1000万美元。2012年9月20日公司在纽约曼哈顿开设了全球第一家3D打印机耗材专营店,引起不小的轰动。2013年6月,公司以4.03亿美元的对价被美国3D打印巨头Stratasys收购,将继续保持品牌和销售渠道,3D打印仍然是个未做完的美梦。

如果说,MakerBot完成了个人3D市场的启蒙以及销售渠道的拓荒,未来我们仍然翘首期盼的是材料或材料处理技术方面的突破者。当前主要的3D打印机技术各不相同,主要根据工艺和处理材料分类,AM技术可以细分为十几种。技术与材料密不可分,目前市场所用材料已经比较丰富,包括以ABS为主的热塑材料、光固化树脂、蜡粉或蜡丝、尼龙粉、覆膜陶瓷粉、钢粉、金属箔等。而相应的技术也有激光烧结、挤压技术、喷墨式打印和立体光刻等多种。材料似乎都是我们熟悉的,但3D行业的终极目标应该是更为便宜、环保、易于回收再用的材料,就像您的打印机里的A4纸张一样。试想,如果没有发明尼龙-12材料及其3D打印处理技术,Shapeways公司也许只能用塑料或者金属粉末来打印女式铠甲,而非轰动一时的女式尼龙泳衣。

经过多年的并购,3D System收购Z Corp、Startasys与Objet合并、Startasys收购MakerBot,行业的在技术、专利和渠道上的融合已经“行到水穷处”,下一步行业的飞跃仍然有待于材料和材料处理技术的发展,所有人都在静候让行业腾飞的那朵筋斗云。

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