美国光伏电池60周年思考——已到云起时

翻译:徐翰
原文作者:Katie Fehrenbacher

如果太阳能电池板是人的话,他早已经可以注册AARP(注:美国退休人员协会,要求至少达到50岁)成员了。自1954年从贝尔实验室发端算起,今年已是商用太阳能光伏行业诞生60周年。

在本月初美国旧金山举行的最大规模之一的太阳能会议上,庆祝生辰是第一天常常被提到的主题。今年是北美泛太阳能会议的第七年,今年的会议估计吸引了27000名观众和展商。在开幕式之夜加州州长Jerry Brown指出自从其约40年前首次当选州长以来,太阳能产业已经前进了很远,然而这一产业若要能够开始通过提供充足的清洁能源来缓解气候变化则仍然还有很长路要走。

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前几年大规模降价后光伏制造商开始稳定并繁忙起来,对于美国和全球其它一些地区而言这一年都是史上最光明的。如旧金山市长Ed Lee所说,太阳能电池的价格在过去五年已经下降了80%,大约15万美国人在太阳能行业工作(比煤炭挖掘多不少),其中包括5万加州人和2.1万湾区居民。

这一趋势并非仅仅是因为太阳能面板变得有多么便宜,开展太阳能融资服务商业模式的企业也功不可没。像SolarCity,SunEdison,Sungevity和Clean Power Finance这样的企业开发出让太阳能消费者获得交易的方法:消费者不用支付前期费用,而是可以在数十年内以电费来付费,这引导了新一波消费者购买面板。

不过现在太阳能生产商已经熬过了削价过程,太阳能融资商也繁荣起来,行业变得越发成熟,开始经历一般商品行业面临的所有那些渐进提升和微小调整。薄膜太阳能领导厂商FirstSolar的首席技术官Raffi Garabedian在一次谈话中谈到,他认为过去五年大幅的降价和利润率萎缩在未来不可持续,太阳能价格下行的趋势将变得平坦很多,这是为什么?因为太阳能制造商可获取的超低廉的资金(主要来自中国政府补贴)不会很快重现,现在是通过渐进的技术创新来继续降低太阳能价格的时候了,这样才可以与化石燃料发电竞争。

First Solar Agua Caliente Plant

IHS的分析师Jon Compos在会谈中指出其中的一些渐进创新包括:太阳能晶片制造商都在采用金刚石线锯代替钢丝锯切割硅片。金刚石线可以将硅片切得更薄,这意味着使用和浪费的材料都更少;太阳能电池制造商也开始采用一种新型太阳能基础材料,称为n型硅,其比标准的p型硅寿命更长。

Applied Materials公司给光伏制造商提供工厂设备,其专注于制造那些可提升太阳能电池效率的工具。超低的价格使得光伏行业竞争异常激烈,对所有那些不再低价甩卖的公司而言,效率依然为王。

Applied Materials还为太阳能制造商提供计算机诊断服务,它制造可以在进入生产线之前检测出硅片缺陷的设备。以上这些都将我们带到一个与物理学和化学无关而与摩尔定律有很大关系的领域。

信息技术计算系统——可以使得太阳能易于部署的那些更好诊断工具、直接接触客户的方式、客户控制系统和大数据算法——将持续协助太阳能行业在成本曲线上向下挪动并在效率曲线上向上移动。信息技术将会是降低所谓“太阳能软成本”——所有与硬件无关的成本的主要驱动力之一。软成本占据了太阳能面板系统超过一半的成本。

在太阳能显著的成本下降趋势开始变得略微平坦的同时,因对抗气候变化而对清洁能源的需求正变得前所未有的突出。美国终于设定了一些目前来看最为积极的政策,环保署开始管制现有电厂和新电厂的排放。在关闭其核电设施后,日本正寻求太阳能解决其正在上升的碳排放量。印度也想要满足其国家级高度太阳能化的目标。

太阳能已成为最有前途的清洁能源技术,正处于一个前所未有被需要的时代。但如州长Brown指出,在它占据世界电力组成的一大块之前,太阳能还有很长的路要走。所以,现在我们需要所有的科学家,研究人员,工程师以及商业和政策界人士集思广益出各种微小而渐进的改进,使太阳能成为具有意义和规模的产业。

 

原文标题:Sixty years after birth,it’s time for solar cells to get serious

原文链接:http://gigaom.com/2014/07/08/sixty-years-after-birth-its-time-for-solar-cells-to-get-serious/